Omnia Transit: i transiti dei pianeti tra storia e scienza

Conferenza del Prof. Paolo Molaro, Astronomo ordinario all’INAF-Osservatorio Astronomico di Trieste

Giovedì 25 febbraio, ore 20:30 – I transiti dei pianeti hanno avuto e hanno un’importanza rilevante in astronomia. Nell’antichità la presenza o assenza dei transiti è stata usata per la collocazione delle sfere celesti. Poi con la teoria copernicana è incominciata l’osservazione dei transiti dei pianeti Mercurio e Venere davanti al Sole. L’astronomo Halley ha suggerito il metodo per utilizzare il transito di Venere per il calcolo della distanza del Sole (nota come Unità Astronomica) che ha poi permesso la corretta stima delle dimensioni del sistema solare e del Sole.

Si ripercorreranno le tappe più significative di queste misure fino alle osservazioni effettuate dall’Osservatorio Astronomico di Trieste del transito di Venere del 6 giugno 2012 che, utilizzando una tecnica di riflessione della luce solare, ha portato alla misura dell’effetto Rossiter-McLaughlin. Lo stesso effetto è stato cercato nel transito della Terra davanti al Sole, nell’allineamento Sole-Terra-Giove del 4 gennaio 2014, ma è stato oscurato dalla comparsa di un nuovo fenomeno fisico mai osservato prima.
Il transito di un pianeta davanti al suo sole rimane la tecnica più importante per lo studio delle proprietà fisiche di un pianeta. Permette infatti di ottenere informazioni sia sulla massa che sul volume del pianeta e quindi sulla densità media che è legata alla sua composizione. Nel futuro con gli strumenti in costruzione sarà anche possibile studiare le atmosfere dei pianeti alla ricerca di possibili indicatori della presenza di organismi viventi.

Paolo Molaro – Laureatosi a Trieste con Margherita Hack, ha conseguito il dottorato alla SISSA con il cosmologo Denis Sciama. Astronomo ordinario all’INAF-Osservatorio Astronomico di Trieste ne è stato direttore tra il 2001 e 2003. I principali interessi scientifici riguardano la nucleosintesi primordiale e lo studio delle stelle più antiche. È autore di quasi 400 pubblicazioni.

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